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¿Qué es un cromosoma?

La mayoría de nosotros usamos el término "cromosoma" con bastante frecuencia, pero ¿lo hacemos con conocimiento de causa?.


Intentemos dejar claro qué son los cromosomas, dónde se encuentran y cuál es su importancia.


En el interior de las células

Todos los seres vivos estamos compuestos por células. Los animales estamos formados por miles de millones o billones de células.

Cada una de estas células es una especie de bolsita de una centésima de milímetro en cuyo interior hay una gelatina llamada citoplasma, que contiene unos pequeños organitos y, en su centro, otra bolsa, que es el núcleo.

Dentro del núcleo de cada célula se encuentra el "material genético", que es el ADN (Ácido desoxirribonucleico), molécula en la cual se encuentra lo que podríamos llamar el mensaje de la vida, es decir, los planos a partir de los cuales se ha construido el organismo y también se rige todo el funcionamiento del mismo.
Es decir, en el ADN, la molécula de la vida, se encuentra codificado todo lo que somos y cómo funcionamos, pues en su estructura se encuentran todas las instrucciones para configurar un organismo y hacerlo funcionar.

Fuente: ibguides.com
El material genético humano

Si vemos al microscopio el núcleo de una célula (centrémonos en las humanas), sólo veremos una mancha oscura, más o menos homogénea. Ahí se encuentra el material genético, además de otras moléculas (proteínas y ARN fundamentalmente).
Este material genético, que se encuentra formando una masa e la que es imposible diferenciar apenas nada, se denomina Cromatina. Y esto es lo que vemos en cualquier célula al microscopio, salvo excepciones.

El material genético humano consiste en 46 moléculas de ADN, es decir, 46 finísimos hilillos de unos 5 cm de longitud (si estuvieran totalmente estirados). Ver el artículo "¿Cuánto mide un cromosoma humano?".

Ocurre que en el núcleo de la célula esos 46 hilos se encuentran desenrollados y entremezclados, formando una masa totalmente enredada. Tratemos de imaginarlo: casi dos metros y medio de hilos muy finos enredados y metidos en una bolsita que al microscopio óptico se ve como un pequeño punto oscuro.
Por eso se ve como una masa homogénea, en la que es imposible diferenciar las moléculas de ADN.

¿Dónde están los cromosomas?

En consecuencia, ahora viene la pregunta lógica: entonces, ¿dónde están los cromosomas?.

Fuente: cnx.org
Realmente, cada una de esas 46 moléculas de ADN es un cromosoma, pero cuando vemos el núcleo del modo que acabamos de explicar, lo que hay dentro, aunque realmente son los cromosomas, lo llamamos cromatina, pues no es posible verlos.

Los cromosomas sólo se diferencian claramente unos de otros, y entonces pueden verse al microscopio, cuando la célula comienza a reproducirse, es decir, cuando inicia un proceso llamado mitosis, mediante el cual acaba dividiéndose y dando lugar a dos nuevas células.
Al principio de este proceso, cada molécula de ADN se "superenrolla", formando una estructura más o menos compacta, que tiene forma de un pequeño bastoncito. Esto es un cromosoma.
Por tanto, si conseguimos ver al microscopio una célula humana que esté al inicio de la mitosis, podremos ver 46 bastoncillos independientes, nuestros 46 cromosomas.

Una vez que termina la división, estos bastoncitos se desenrollan de nuevo en cada una de las células hijas y lo que se verá de nuevo, durante toda la vida de las mismas, será la cromatina.

Por tanto, siempre que vemos fotografías de cromosomas, es porque dichas fotos se ha realizado en células que se estaban dividiendo, pues este es el único momento en que los cromosomas pueden verse.
En la foto puede verse un tejido en el cual hay varias células que están en distintas fases de la mitosis y en las cuales se pueden apreciar los cromosomas.

total number of cells na na na na na percent of cells na na na
Fuente: hairstyle-picture.feedio.net
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